miércoles, 4 de septiembre de 2019

El cocodrilo más grande que ha existido

Las diferentes especies de cocodrilos, tal y como los conocemos en la actualidad, aparecieron en el planeta durante el Cretácico Superior, hace aproximadamente 85 millones de años, abarcando desde los propios cocodrilos (Crocodylidae) a los aligátores y caimanes (familia Alligatoridae), y los gaviales o gaviálidos (Gavialidae), en una familia común denominada "Crocodilia".

El cocodrilo más grande que ha existidoHoy en día la especie de cocodrilo más grande el planeta son los cocodrilos marinos o cocodrilos de agua salada (Crocodylus porosus), existiendo un impresionante ejemplar capturado en Queensland (Australia) en 1957 que batió todos los récords. Al animal se le dio el nombre de "Krys" y tenía un increíble tamaño de 8,5 metros de longitud y 1.700 kilogramos de peso, siendo considerado también el mayor reptil del mundo que el ser humano ha podido ver.

Si bien podrían existir ejemplares aún más grandes que no se han podido documentar, su tamaño es por lo general algo menor, y uno de los cocodrilos de gran tamaño mejor documentados es Lolong, el mayor cocodrilo capturado vivo con 6,17 metros de longitud y un peso de 1.075 kilogramos.

Grandes carnívoros y temibles depredadores en el agua, los cocodrilos llevan en el planeta millones de años, sobreviviendo incluso a los dinosaurios con quienes convivieron. El gran tamaño que pueden alcanzar en la actualidad estos animales languidece si lo comparamos con sus antepasados.

Los gigantescos cocodrilos prehistóricos eran animales enormes capaces de competir en igualdad con algunos de los animales más grandes que han existido, y si queremos encontrar al cocodrilo más grande de la historia es necesario retroceder millones de años en el tiempo.

Purussaurus


Género extinto de caimán gigante que vivió en América del Sur durante el período del Mioceno Superior, hace aproximadamente entre 8 y 15 millones de años. El cráneo de este impresionante animal podía alcanzar 1,5 metros de largo, por lo que según las estimaciones de los paleontólogos, un ejemplar de Purussaurus adulto superaba fácilmente los 10 metros de longitud y las 5 toneladas de peso, aunque otros estudios apuntan a que existieron caimanes gigantes de esta especie con más de 12 metros de largo y un peso cercano a las 10 toneladas.

Tamaño del PurussaurusEn realidad no se conoce demasiado sobre los Purussaurus debido a que únicamente se han podido hallar unos pocos fósiles de su enorme cráneo en la zona del Amazonas. Se cree que era un animal principalmente acuático y seguramente uno de los grandes depredadores de la zona.

Su fuerza de mordida se ha estimado en 7 toneladas métricas, lo que unido a su gran tamaño y sus dientes curvados para poder perforar y agarrar a sus presas, sugiere que era un cazador de grandes mamíferos, con una amplia gama de animales en su dieta que incluyen tortugas, otros cocodrilos como Charactosuchus, Gryposuchus y Mourasuchus, o peces y delfines de río.

Los estudios señalan que el Purussaurus era capaz de realizar la típica maniobra del "rollo de la muerte" utilizada por los cocodrilos actuales para capturar y desmembrar a sus presas. Sin embargo, esto requeriría agua bastante profunda ya que era un animal de cuerpo ancho y no habría girado fácilmente en aguas poco profundas.

Curiosamente, el gigantesco tamaño del Purussaurus, una de las especies de crocodiliformes más grandes que haya existido, pudo también haber reducido su supervivencia a largo plazo, favoreciendo especies más pequeñas y más resistentes a los cambios ecológicos que se produjeron.

Purussaurus brasiliensis

Deinosuchus


Deinosuchus es un género extinto de cocodrilo gigante prehistórico, directamente relacionado con los cocodrilos actuales, que vivió hace entre 82 y 73 millones de años, durante el período del Cretácico superior.

Su nombre significa literalmente "cocodrilo terrible" y su tamaño era probablemente algo mayor que el del temible Purussaurus, habitando en las zonas costeras de América del Norte. Los fósiles encontrados de este animal se localizaron en varios estados de Estados Unidos como Montana, Texas o la costa este del país, y en el norte de México.

Deinosuchus vs Tyrannosaurus RexLa apariencia del Deinosuchus era similar a la de los cocodrilos actuales con los que está emparentado. Tenía una fuerte mandíbula con dientes muy gruesos y robustos, adaptados para aplastar en lugar de perforar. Su fuerza de mordida era brutal, estimándose en 10 toneladas, una mordedura aún más fuerte que la del temible Tyrannosaurus Rex, uno de los mayores depredadores de la historia. Por comparación, los cocodrilos modernos de agua salada tienen la mordedura más fuerte del reino animal en la actualidad, entre 1,5 y 2 toneladas como máximo.

Las estimaciones del tamaño del Deinosuchus han variado con el tiempo. Los últimos estudios señalan que el tamaño medio de un ejemplar adulto era de 9 y 10,5 metros de largo, con un peso de 5 toneladas. Los animales de la especie más grande del género, Deinosuchus Riograndensis, es posible que alcanzaran un tamaño mayor, llegando hasta los 12,5 metros de largo, con una longitud de cráneo de 1,5 metros.

El Deinosuchus podía llegar a vivir hasta los 50 años, con un ritmo de crecimiento de 30 centímetros por año. Como uno de los grandes depredadores de su época, este cocodrilo prehistórico cazaba y devoraba dinosaurios de los que era contemporáneo, realizando emboscadas al borde del agua. Su dieta incluía además todo tipo de animales, incluyendo tortugas marinas o grandes peces. Deinosuchus no solo eran un gran carnívoro sino que probablemente fue el depredador supremo de la región.

Esqueleto de Deinosuchus

Sarcosuchus imperator


Pariente lejano de los cocodrilos actuales pero con el doble de tamaño, Sarcosuchus vivió hace aproximadamente 112 millones de años en lo que ahora es el norte de África (zona del Sahara) y América del Sur. La especie más grande del género fue Sarcosuchus Imperator, un gigantesco cocodrilo prehistórico conocido como "cocodrilo emperador", "cocodrilo carnoso" o "Supercroc".

Gracias a los diferentes fósiles encontrados se ha podido reconstruir casi por completo la apariencia que tenía este impresionante animal. Sarcosuchus Imperator podía llegar a superar los 12 metros de largo y las 8 toneladas de peso, contando con un enorme cráneo de hasta 1,8 metros de longitud en el que destacaba su largo hocico que abarcaba el 70% del cráneo.

Tamaño cráneo Sarcosuchus imperatorSu mandíbula superior, más grande que la inferior, estaba poblada por dos filas de 35 dientes a cada lado, dejando un espacio entre los dientes cuando las mandíbulas se cerraban completamente. Su fuerza de mordida se estima en 8 toneladas.

Se alimentaba principalmente de peces, utilizando su estilizada mandíbula para cortar el agua con facilidad y atrapar a los grandes peces del Cretácico, que en su hábitat medían entre 1 y 1,50 metros de longitud, y eran semejantes a los actuales celacantos de agua salada (Coelacanthimorpha). Los Sarcosuchus adultos más grandes probablemente también se alimentaran cazando dinosaurios que se acercaban al agua a beber, atrapando y arrastrando bajo el agua a animales tan grandes como él mismo, como iguanodontos, ejemplares jóvenes de algunos tipos de saurópodos similares al Diplodocus, y terópodos parecidos al Tyrannosaurus rex.

Aunque no se han hallado aún especímenes completos de mayor tamaño, Sarcosuchus Imperator fue uno de los mayores cocodrilos que han existido, superando probablemente en tamaño a otros grandes ejemplares como Deinosuchus y Purussaurus.

Sarcosuchus imperator

Rhamphosuchus


La especie Rhamphosuchus crassidens es un pariente extinto del gavial del Ganges o "Falso gavial" (Gavialis gangeticus) que habitó en lo que actualmente es el subcontinente indio al final del Mioceno, hace entre 23 y 5 millones de años.

Tamaño Rhamphosuchus crassidensTradicionalmente, los paleontólogos han considerado que Rhamphosuchus es el cocodrilo más grande de la historia, estimándose un tamaño de entre 15 y 18 metros de largo.

Sin embargo, a medida que se han ido hallando nuevos fósiles de la especie, las estimaciones sobre el verdadero tamaño del Rhamphosuchus crassidens se han reducido, y los últimos estudios apuntan que la longitud habitual de los ejemplares adultos totalmente desarrollados sería de 12 metros, sin descartar que existieran ejemplares más grandes.

En realidad no se sabe aún demasiado sobre este impresionante animal ya que los fósiles hallados hasta ahora son incompletos, consistiendo en dientes y partes del cráneo. Se alimentaba principalmente de peces, y es posible que hubiera llegado a ser contemporáneo de los primeros homínidos que aparecieron en el planeta.

En esta tabla puedes ver comparados los tamaños de los cocodrilos más grandes que han existido, con un ser humano como referencia y el mayor cocodrilo de la actualidad, el Crocodylus porosus. Únicamente falta en la tabla el Rhamphosuchus.

Comparación tamaño de los cocodrilos más grandes de la historia

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