miércoles, 27 de agosto de 2014

Bluestonehenge y Woodhenge, el Stonehenge menos conocido

Cerca del conocido monumento megalítico de Stonehenge, en el condado de Wiltshire, Inglaterra, podemos encontrar otros dos monumentos prehistóricos similares más desconocidos que datan aproximadamente de la misma época (Neolítico) y podrían estar relacionados entre sí y con el famoso crómlech de Stonehenge: Bluestonehenge, formado también por un círculo de piedras y Woodhenge, un monumento circular construido con postes de madera.

BluestonehengeLos henge son estructuras prehistóricas excavadas y limitadas por una zanja o un terraplén, su tamaño puede variar desde 20 hasta más de 300 metros diámetro y su forma es generalmente circular. Habitualmente se consideran henge a los monumentos circulares de piedras (o madera) de la época Neolítica para definir estas estructuras, sin embargo los henge pueden ser de varios tipos y algunos como los tres henges de Thornborough Henges no tienen monumento interno.

El monumento prehistórico de Bluestonehenge o Bluehenge es un henge con un círculo de piedra descubierto por el Proyecto Stonehenge Riverside a poco más de una milla (1,6 kilómetros) de Stonehenge. El sitio fue excavado en 2008 y 2009 y es considerado un importante hallazgo por los arqueólogos ya que se trata de un nuevo henge hallado a lo largo del río Avon y probablemente vinculado a Stonehenge. Se le dio el nombre de Bluehenge porque se encontraron rastros de piedras azules durante la excavación. Por sus características, una especie de gemelo de Stonehenge de dimensiones más reducidas, se le conoce también popularmente como "Mini-Stonehenge".

excavaciones bluestonehengeLas pruebas realizadas en Bluestonehenge dataron el monumento entre el año 3.400 y 2.400 antes de Cristo. Durantes las excavaciones se encontraron dos puntas de flecha de pedernal para cincelar, comunes en aquella época lo que confirmarían la datación.

El monumento original estaría formado por 27 grandes piedras erigidas en un círculo de diez metros de diámetro. Se encontraron además algunos hoyos con restos de carbón lo que sugiere que se realizaron quemas en ellos o incluso se cree que se pudieron realizar cremaciones. El círculo de piedras está enclavado en un henge y rodeado de una zanja con un diámetro de 25 metros en total. Del actual monumento de Bluestonehenge solo quedan ya los agujeros donde se situaban las piedras y algunos restos que los arqueólogos han hallado excavando. 

bluestonehengeLas pequeñas astillas de piedras azules encontradas que dan el nombre al monumento son idénticas a las que se pueden encontrar en Stonehenge, originarias de Pembrokeshire, en el oeste del país de Gales, a 240 kilómetros de distancia del lugar. Uno de los arqueólogos y descubridores de Bluestonehenge, Mike Parker Pearson, cree que estas piedras fueron extraídas en torno al año 2.500 a.C para ser incorporadas al monumento megalítico de Stonehenge.

Dada la localización de Bluehenge junto al río Avon en una ruta que conduce a Stonehenge, se cree que pudo ser utilizado ceremonias o ritos aunque a diferencia de Stonehenge, en Bluehenge las piedras no tienen ninguna orientación lunar o solar. Se especula con que podría ser parte de una ruta ceremonial entre Durrington Walls, un gran asentamiento neolítico situado cerca del lugar y el gran monumento megalítico de Stonehenge.

El monumento de Woodhenge es también de la época neolítica y consiste en un henge con un círculo de postes de madera situado a 3,2 kilómetros al noreste de Stonehenge en la parroquia de Durrington.

WoodhengeWoodhenge fue descubierto en 1925 gracias a un reconocimiento arqueólogico aéreo que se estaba haciendo de la zona. Fue excavado entre 1926 y 1929 donde se encontraron cerámicas, situando su origen en el Neolítico medio. La zanja se ha datado entre los años 2.400 y 2.000 a.C, aunque se cree que la construcción del monumento de madera fue probablemente anterior, las fechas coinciden con la época en la que se construyó el círculo de piedras de Stonehenge. Las pruebas que se realizaron con radiocarbono señalaban que en torno al año 1.800 a.C Woodhenge seguía en uso.

El sitio está formado por seis anillos concéntricos de forma ovalada compuestos por 168 hoyos donde se situaban los postes de madera. El anillo externo y por tanto el más grande de ellos, mide 43 por 40 metros de ancho. La zanja que rodea al monumento tiene 2,5 metros de profundidad y 12 metros de ancho.

En el centro de los anillos se descubrió durante la excavación los restos de la inhumación de un niño, lo que se interpreta como un sacrificio ritual. Los restos fueron llevados a Londres, sin embargo fueron destruidos durante el bombardeo de la ciudad en la Segunda Guerra Mundial y no se pudieron examinar de forma más detallada.
Woodhenge

La mayor parte de los agujeros estaban destinados a ser ocupados por grandes postes de madera, sin embargo Maud Cunnington (el arqueólogo que excavó el lugar) encontró evidencias de que también se habían colocado grandes piedras de pie en los hoyos. Las excavaciones posteriores que se realizaron en el año 2006 señalan que se llegaron a erigir al menos 5 grandes piedras en Woodhenge.

Los agujeros de postes más profundos miden hasta 2 metros y podían haber sido ocupados por grandes postes de madera de 7,5 metros sobre el suelo y más de 5 toneladas de peso. Su disposición era similar a la de las piedras azules de Stonehenge y entre otras similitudes entre ambos monumentos, el diámetro de los círculos es muy parecido y ambos tienen entradas orientadas a la salida del sol en mitad del verano.

Del monumento de Woodhenge solo quedan los agujeros donde se erigieron los troncos formando círculos, marcados ahora con hitos de hormigón para entender el conjunto.

En 1966, 40 años después del descubrimiento de Woodhenge, se descubrió otro circulo de madera de tamaño similar conocido como Circulo del Sur (The Southern Circle). Está situado a solo 70 metros al norte de Woodhenge dentro del recinto de Durrington Walls Henge.

Stonehenge Durrington Walls

Hay diversas teorías sobre el objetivo para el que se construyeron estas estructuras de madera aunque de momento ninguna parece convencer a los arqueólogos. Los años de trabajo y estudios en Stonehenge probablemente han eclipsado a otros monumentos menores como Woodhenge y no se han producido apenas avances encaminados a comprender este henge. Se cree que los postes de madera formarían parte de una estructura independiente no techada y que el hecho de utilizar madera en vez de piedra tendría un significado especial en las creencias y prácticas religiosas que implicaban la transformación entre la vida y la muerte.

La teoría mayormente aceptada y que los nuevos descubrimientos que se van haciendo parece refutar es que todas estas estructuras de henges situadas muy cerca unas de otras estarían integradas en un diseño general, unidas por caminos y el curso natural del río Avon.

En 1986 tanto Bluestonehenge como Woodhenge fueron declarados Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO como parte del grupo de restos prehistóricos de Stonehenge, Avebury y sitios relacionados del condado de Wiltshire.

Bluestonehenge - Woodhenge - Stonehenge

Thornborough Henges

stonehenge old photos

martes, 19 de agosto de 2014

Las extrañas Bolas de Fuego de Naga

Conocidas como las Bolas de Fuego de Naga o las luces del río Mekong, es un extraño fenómeno que se produce en varios tramos del río Mekong a finales de octubre, en el que varias bolas de fuego con un intenso brillo emergen de las profundidades del agua elevándose varios cientos de metros hasta desaparecer.
Bolas de Fuego Naga

Este misterioso fenómeno de Naga ha sido visto en las provincias de Nong Khai e Isan en Tailandia y en algunas zonas de Laos cerca de la capital, siempre en el curso del río Mekong en una sección de aproximadamente 250 kilómetros. Los habitantes locales afirman que se llevan observando las bolas de fuego (bung fai paya nak) en el lugar desde hace siglos e incluso varios testigos afirman haber visto el mismo fenómeno en otros ríos y lagos cercanos. Además aparecen mencionadas en los escritos sagrados en el templo budista de Wat Chedi Luang en Phon Phasai, y en informes de las fuerzas británicas en la década de los 60.

Las bolas de fuego de Naga que se elevan desde el río Mekong son unas bolas brillantes de color rojizo que pueden variar en tamaño, siendo algunas del tamaño de un huevo y otras tan grandes como un balón de baloncesto. Su número también varía, desde varias decenas hasta miles en una misma noche. Tras emerger del agua, se elevan en el cielo nocturno de forma natural unos cientos de metros y simplemente desaparecen.

Serpiente NagaLas luces del Mekong se han observado en varias épocas del año pero el momento más propicio para observarlo suele ser a finales de octubre coincidiendo con el Awk Wan Pansa, el final de la cuaresma budista. Esto implica para los lugareños que el fenómeno de Naga esté estrechamente relacionado con la mitología local ya que para ellos las bolas de fuego las produce la Serpiente Gigante de Naga que todavía vive y gobierna en el río Mekong para celebrar el fin de la cuaresma mientras medita el resto del año.

En el año 2002 la televisión tailandesa emitió un programa (Code Crackers) en el que pretendía demostrar que las Bolas de Fuego de Naga eran producidas por fuego trazador disparado desde el otro lado del río por soldados. Esto provocó furiosas protestas y manifestaciones por parte de los habitantes locales, quienes creen que es la mítica serpiente Naga la responsable.

Noticia Bolas de Fuego NagaLa ciencia por su parte no ha podido explicar aún cómo se producen estas bolas de fuego de forma natural. Se ha apuntado la posibilidad de que sean el resultado de gas inflamable en aguas pantanosas, focos de metano o incluso fosfano que acaban saliendo a la superficie y se incendian al entrar en contacto con el oxígeno.

Sin embargo esta teoría no convence a la mayoría de expertos ya que se tienen que dar unas condiciones muy específicas para que se produzca esta combustión espontánea y es muy poco probable que se produzca todos los años en las mismas fechas.

Sea como fuera, este curioso fenómeno de Naga se ha popularizado notablemente con el tiempo. Miles de turistas acuden cada año a la provincia de Nong Kai (cerca de la frontera con Laos) coincidiendo con el final del Festival Budista de Lent para observar las bolas de fuego en las noches de luna llena de octubre. En el año 2002 se publicó la película "Mekhong Full Moon Party", un film semi-documental tailandés en el que se trata el tema.

Las Bolas Fuego de Naga sigue siendo un misterio sin explicación para la ciencia aunque no para los lugareños. Como muchos otros mitos, la leyenda de la gigantesca serpiente de Naga podría estar basada en un animal real, una gigantesca serpiente ya extinta del género Madtsoiidae que pudo alcanzar los 11 metros de largo.

Por Internet se pueden encontrar diversos vídeos y fotografías sobre este fenómeno: Bolas de Fuego de Naga.

naga fireballs

Mekhong Full Moon Party

sábado, 9 de agosto de 2014

Las super colonias de hormigas

Las típicas colonias de hormigas suelen estar formadas por numerosas hormigas hembras estériles sin alas denominadas obreras y periódicamente por machos y hembras alados que abandonan el hormiguero para aparearse y reproducirse. Todo el hormiguero gira en torno a una o varias reinas ponedoras de huevos cuya única misión es aumentar el número de individuos de la colonia. Tienen un nivel muy alto de organización social y generalmente las colonias de hormigas se reducen a un solo nido.
Super colonia Hormigas

Sin embargo para entre 15 y 20 de las 12.643 especies de hormigas que se conocen en el mundo esto no es suficiente y pueden formar super colonias de hormigas con varios nidos, varias reinas y miles de millones de individuos, extendiéndose sobre grandes áreas de terreno y acabando con otras especies de hormigas. Estas super colonias pueden crecer a un ritmo increíble, hasta 30 metros en cualquier dirección por año y ser realmente densas, encontrándose un nido por metro cuadrado. Si no encuentran en su camino obstáculos geográficos pueden seguir creciendo casi indefinidamente.
Dignas de estar también entre las mayores concentraciones de animales que podemos encontrar en la naturaleza.

La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) ha incluido a 5 de estas super colonias entre las 100 especies invasoras más perjudiciales para la biodiversidad en la Tierra.
Entre ellas, la que más éxito ha tenido es la hormiga argentina (Linepithema humile), una especie originaria de Argentina, Chile y Paraguay que ha conseguido expandirse a todos los continentes excepto a la Antártida, formando super colonias en Europa, California y Japón y llegando a sitios tan alejados de su hábitat natural como Hawái o Nueva Zelanda. Se cree que llegaron a estos lugares provenientes de una supercolonia de hormigas en Sudamérica hace aproximadamente 100 años en barcos mercantes.

Expansión hormiga argentina

Hasta el año 2000, la mayor super colonia de hormigas conocida se localizaba en Ishikari, perteneciente a la prefectura de Hokkaido en Japón. Se estimó que esta super colonia estaba formada por 306 millones de hormigas obreras y cerca de un millón de hormigas reinas viviendo en más de 45.000 nidos conectados entre sí por pasadizos subterráneos, cubriendo un área total de 2,7 kilómetros cuadrados.

Poco después, en el año 2002, se publicó un informe sobre la mayor super colonia de hormigas que existe en el mundo. Se trata de una enorme super colonia de hormigas argentinas localizadas en sur de Europa que abarca desde el norte de Italia hasta la costa Atlántica de España y Portugal, alcanzando una increíble extensión de 6.004 kilómetros. Esta supercolonia está formada millones de hormigueros y miles de millones de hormigas obreras considerándose por ello la unidad cooperativa más grande del reino animal.

Pudieron entrar en Europa hace unos 80 años probablemente a través de plantas importadas y en poco tiempo desplazaron o acabaron con gran parte de las más de 20 especies nativas de hormigas europeas. La lucha por expandirse es constante y en muchos casos tiene que hacer frente a otras colonias de hormigas rivales con las que muestran gran agresividad. Uno de ellos se sitúa en la Peninsula Ibérica, se trata de una supercolonia rival de hormigas localizada en Cataluña.

Otra de las super colonias de hormigas conocida está en California (Estados Unidos). Se extiende desde la frontera con México recorriendo gran parte de la costa californiana a lo largo de 900 kilómetros. Son también de la especie de hormigas argentinas, una especie invasora en el país que pudo llegar a la zona de Los Angeles en torno a 1908 y comenzar su expansión. Se cree que otra supercolonia se está extendiendo también por el sur del país y podría haber llegado ya al Estado de Georgia.

La última super colonia de hormigas descubierta hasta la fecha se sitúa en Australia y fue descubierta cerca de Melbourne en el año 2004. Llegaron al continente australiano en 1939 matando a las hormigas nativas y formando una super colonia propia. Su extensión actual es de 100 kilómetros y se las considera una gran amenaza para la biodiversidad de la zona por la gran cantidad de insectos que consumen.
Hormiga argentina

Si bien estas gigantescas supercolonias de hormigas son ya impresionantes de por sí, lo es aún más el último descubrimiento que se hizo público en 2009. Tras estudiar las tres supercolonias de hormigas argentinas en Japón, California y Europa, los investigadores llegaron a la conclusión de que forman parte de una especie de Megacolonia de hormigas global.

Se realizaron experimentos juntando hormigas de las distintas supercolonias y se dieron cuenta no solo de que estaban relacionadas genéticamente, además se relacionaban entre sí, negándose a luchar entre ellas como sí hicieron con otras especies de hormigas durante el experimento. Actuaron como si pertenecieran a la misma colonia, cooperando entre sí a pesar de vivir en diferentes continentes y estar separadas por vastos océanos. Se demostró por tanto la existencia de una megacolonia mundial que asombra a los científicos. Una dominación del planeta que podría rivalizar con la del ser humano aunque a la escala de las hormigas.

Hormigas argentinas Supercolonias

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