jueves, 14 de noviembre de 2013

La Caldera o Supervolcán de Yellowstone y las mayores erupciones volcánicas de la historia

Al noroeste del Estado de Wyoming, en pleno Parque Nacional de Yellowstone, Estados Unidos, se localiza lo que se ha popularizado como el SuperVolcán de Yellowstone o la Caldera de Yellowstone. Es el Supervolcán más grande de todo el continente americano y se le considera un volcán activo. Algunas de las mayores explosiones y erupciones volcánicas conocidas que se han producido en la tierra, han tenido lugar en Yellowstone.
Supervolcán

Este Supervolcán en realidad está formado por varias calderas, casi todas ellas consecuencia de otras erupciones volcánicas de proporciones cataclísmicas. Hace 2,1 millones de años se producía la erupción volcánica de Huckleberry Ridge que dio origen a la Caldera de Island Park; hace 1,3 millones de años la erupción volcánica de Mesa Falls creaba la Caldera de Henry's Fork y una conocida formación geológica; y finalmente hace aproximadamente 640.000 años se creaba la caldera de Yellowstone tras una inmensa erupción volcánica cubriendo de cenizas volcánicas más de la mitad del territorio actual de Estados Unidos, afectando al clima del planeta y produciendo un cataclismo estimado en 3.000 veces mayor que la erupción del Monte Vesubio en el año 79.

Todas estas calderas están asentadas sobre el denominado Yellowstone Hotspot o punto caliente, una gigantesca capa de magma subterránea muy activa que ocupa gran parte del Parque Nacional. De forma genérica se le conoce como Supervolcán o Caldera de Yellowstone. Se cree que esta especie de cámara de magma mide 80 kilómetros de largo por 20 de ancho y está formado por más de 4.000 kilómetros cúbicos de magma y rocas. Se le considera la mayor cámara de magma de la Tierra.

Caldera de YellowstonePara ser considerado un Supervolcán, debe ser un volcán capaz de expulsar más de 1.000 kilómetros cúbicos de material en la erupción. Lo que supone cientos o miles de veces más material que una erupción volcánica normal. Esta clasificación se mide por el Índice de Explosividad Volcánica (VEI) o Volcanic Explosivity Index. El Supervolcán de Yellowstone está calificado como VEI-8, el máximo en el ranking reservado para erupciones colosales que eyectan en su explosión más de 1.000 km3 de lava, cenizas y materiales. Hasta el momento se tienen constancia de que en Yellowstone se han producido en los últimos millones de años 4 erupciones volcánicas del tipo VEI-8.
El siguiente nivel es VEI-7, para erupciones que expulsan más de 100 km3 de material. La erupción del volcán Krakatoa en 1883, una de las mayores erupciones volcánicas que se tienen documentadas, expulsó 25 km3 de material y destruyó totalmente la isla de Krakatoa hundiéndola en el mar. Su calificación en este ranking es de VEI-6.

La actividad volcánica de Yellowstone ha moldeado y cambiado el paisaje a través de millones de años constantemente creando espectáculos de la naturaleza que hoy en día son grandes atracciones turísticas. Otra de las características de Yellowstone derivadas de su actividad volcánica son los 200 géiseres y más de 10.000 fuentes de agua caliente que tiene el parque que suman el 62% del total conocido en el planeta.
Piscina de Morning Glory en Yellowstone
Además de las grandes erupciones volcánicas, se han producido multitud de erupciones más pequeñas como la ocurrida hace 150.000 años donde se sitúa actualmente parte del Lago Yellowstone o una de las últimas conocidas, una explosión hidrotermal producida hace menos de 14.000 y que provocó un cráter de 5 kilómetros de diámetro en Mary Bay. Además Yellowstone tiene una intensa actividad sísmica, lo que aumenta el riesgo de provocar una erupción. Cada años se registran entre 1.000 y 2.000 terremotos en la zona, aunque gran parte de ellos se consideran terremotos menores, con un 3 o menos en la escala de Richter.

A pesar de todo ello, la mayoría de científicos y expertos suelen coincidir en afirmar que no hay ningún indicio evidente ni riesgo de una erupción inminente en el Parque de Yellowstone. Sin embargo también se sabe que ésta se producirá al igual que las ha habido en el pasado, aunque de momento es imposible precisar cuando.

Para otros investigadores el riesgo de que se produzca una gran erupción en Yellowstone en poco tiempo sigue aumentando y se trata de un riesgo real debido a que se está detectando una creciente actividad volcánica con emisiones de gases tóxicos y varios terremotos de gran magnitud como el terremoto de 1959 con un 7,5 en la escala de Richter donde se produjo una gran grieta y murieron 28 personas.
Explosión supervolcán
Otra de las teorías señala que entre las anteriores tres grandes erupciones volcánicas de la zona, transcurrieron entre 600.000 y 900.000 años mientras que la última gran erupción ocurrió hace 640.000 años, por lo que podríamos estar cerca en el tiempo de una gran erupción volcánica en Yellowstone. Muchos vulcanólogos descartan esta teoría porque consideran que estas super-erupciones se producen de forma irregular en el tiempo y ésta podría producirse dentro de miles de años.

Sea como fuere, en el año 2001 se creó el Observatorio Vulcanológico de Yellowstone con el fin de estudiar los procesos geológicos de la zona y prevenir los riesgos de posibles erupciones volcánicas.

En caso de producirse un evento catastrófico de tal magnitud como ya se ha producido en Yellowstone en el pasado, las consecuencias y el impacto de este cataclismo solo se puede imaginar comparándolo con algunas de las mayores erupciones volcánicas que se han producido en la historia de la Tierra.

La erupción del volcán Krakatoa

Situada cerca de Indonesia se localizaba la isla de Krakatoa y conocida desde tiempos remotos por su volcán, el Krakatoa, se tienen constancia de potentes erupciones volcánicas a lo largo de su historia.
En agosto de 1883 y tras varios meses de movimientos sísmicos, escapes de gases y varias erupciones volcánicas que aumentaban en frecuencia, el día 27 se produjeron 4 gigantescas explosiones siendo la última de ellas la peor y definitiva para la isla.
Volcán Krakatoa

La erupción volcánica del Krakatoa fue tan colosal que destruyó la isla en la explosión. Se cree que la energía liberada superó los 200 megatones (unas 7.000 veces la potencia de la bomba de Hiroshima). Las explosiones fueron tan violentas que se oyeron a más de 3.500 kilómetros de distancia. El ruido provocado por la explosión se considera el sonido más alto registrado en la historia, alcanzando los 180 decibelios a más de 160 kilómetros de distancia. La ceniza fue propulsada a más de 80 kilómetros de altura y se produjeron gigantescos Tsunamis de más de 40 metros de altura que barrieron las aldeas y costas cercanas en varios cientos de kilómetros a la redonda destruyendo casi 300 ciudades. El número oficial de muertos provocados por la erupción del volcán Krakatoa fue de 36.000 aunque otras cifras hablan de más de 120.000 fallecidos.

Unas décadas después surgió en el mismo lugar otra pequeña isla volcánica denominada Anak Krakatoa (hijo de Krakatoa). Está aún en crecimiento (unos 5 metros por año) y ya ha superado los 300 metros de altura. Los geólogos creen que llegado el momento se producirá una nueva erupción volcánica similar a la del anterior volcán.

Aún siendo una erupción impresionante, la erupción del Krakatoa está calificada como VEI-6, lejos en intensidad y magnitud de los supervolcanes. Su importancia radica en que es una de las erupciones volcánicas más grandes de las que ha sido testigo el ser humano junto con la erupción volcánica del monte Tambora (VEI-7) en 1815, la cual se estima que tuvo una fuerza 4 veces mayor que la del volcán Krakatoa y es considerada hasta la fecha la mayor erupción volcánica documentada.

La erupción volcánica del Monte Tambora provocó en 1816 lo que se conoció como el año sin verano en el Hemisferio norte.  

La erupción del supervolcán Toba

El Lago Toba, situado en la isla indonesia de Sumatra, se formó debido a una erupción supervolcánica masiva y explosiva hace entre 69.000 y 77.000 años. El lago creado como consecuencia de esta erupción es el lago de cráter más grande del mundo.

Cráter Volcán Lago Toba
Los flujos piroclásticos provenientes de la erupción destruyeron un área de 20.000 km2 y algunas zonas de Malasia llegaron a tener capas de cenizas de hasta 9 metros de altura. Además provocó posteriormente un invierno volcánico que hizo bajar las temperaturas medias de la Tierra entre 3 y 3,5ºC durante varios años (en algunas zonas las temperaturas bajaron hasta 15ºC) y pudo afectar al clima durante los siguientes 1.000 años. El impacto en el planeta fue tan grande que en 1998 se postuló la teoría de la catástrofe de Toba según la cual esta erupción afectó drásticamente al ser humano, reduciendo la población humana total del planeta a entre 1.000 y 10.000 parejas y produciéndose una especie de cuello de botella en la evolución humana.

Explosión supervolcán Huckleberry Ridge Yellowstone
Su calificación en el Índice de Explosividad Volcánica es de VEI-8 (mega-colosal) y se la considera la mayor erupción volcánica de la Tierra de los últimos 27 millones de años (fue 100 veces más potente que la erupción del Monte Tambora de 1815). Es similar en intensidad y magnitud a la erupción volcánica de Huckleberry Ridge de Yellowstone, que dio origen a la Caldera de Island Park. Se estima que el supervolcán de Toba expulsó 2.800 km3 de material, mientras que la erupción de Huckleberry Ridge estaría en torno a los 2.500 km3.

La Garita Caldera

Se trata de una caldera volcánica situada en Colorado, Estados Unidos, formada tras una colosal erupción volcánica hace aproximadamente 27 millones de años. La erupción explosiva de La Garita Caldera es considerada la mayor erupción volcánica en la historia de la Tierra.

La explosión provocó que 5.000 km3 de material fueran expulsados por este supervolcán VEI-8. Suficiente material para llenar el Lago Michigan. Se estima que la explosión de La Garita liberó 5.000 veces más energía que la Bomba Tsar (bomba del Zar), la mayor bomba nuclear detonada jamás con 50 megatones de potencia y más de mil veces superior que el poder destructivo de las bombas de Hiroshima (0,20 megatones) y Nagasaki juntas. La potencia de la explosión ocurrida en La Garita se estima en 240.000 megatones.

Esta erupción supervolcánica de La Garita Caldera fue tan apocalíptica que se considera la mayor explosión y el evento catastrófico con más energía ocurrido en la Tierra desde el impacto del asteroide que dio lugar al cráter de Chicxulub hace aproximadamente 65 millones de años y que según varias teorías fue la causa de la extinción de los dinosaurios y de multitud de especies en el planeta.

Erupción Supervolcán


Anak Krakatoa


Cámara de Magma Supervolcán Yellowstone
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