lunes, 20 de febrero de 2017

Slab City, el último lugar libre de América

En pleno desierto de Sonora en California, encontramos Slab City (también denominada "The Slabs"), una curiosa comunidad emplazada en unos antiguos cuarteles del Cuerpo de Marines de los Estados Unidos, abandonados hace décadas. Entre sus residentes, conocidos como "Slabbers", se puede encontrar todo tipo de personas, desde campistas que pasan allí los meses de invierno, a veteranos de guerra, jubilados, hippies, vagabundos, adictos a las drogas o gente que simplemente busca un lugar alternativo donde vivir.

Slab City - el último lugar libre de AméricaLa gran peculiaridad de esta comunidad es la libertad predominante en el lugar, ya que Slab City no está controlado por las autoridades de ninguna forma, viviendo al margen de la ley. Criticada en muchas ocasiones por los medios como un lugar anárquico poblado de vagabundos, sus habitantes definen a Slab City como "el último lugar libre de América".

La historia de Slab City comienza en 1942 cuando se construyó Camp Dunlap en el desierto de Sonora, en el condado Imperial County, California, a 200 kilómetros de distancia de San Diego. En su construcción se levantaron también como parte de los cuarteles los denominados "Slabs" (bloques o losas de hormigón), que dieron nombre al lugar posteriormente. El objetivo de Camp Dunlap era servir como lugar de entrenamiento para el Cuerpo de Marines de Estados Unidos, sin embargo apenas recibió uso ya que a partir de 1949 comenzaron a reducirse las operaciones en el lugar y finalmente se desmanteló Camp Dunlap en 1956, aunque se dejaron algunas construcciones como los "Slabs".

A principios de 1960, una empresa química de Oakland contrató a varios trabajadores que debían recoger hojas de creosota (Larrea tridentata) cerca del lugar. Varios trabajadores decidieron trasladarse al abandonado Camp Dunlap para vivir allí en remolques, comenzando así la ocupación de Slab City.

Residentes de Slab CityEn 1965 se produjo una migración a Slab City que terminó por popularizar el lugar. Se ordenó el desalojo de un campamento situado en Painted Canyon, en el condado de Riverside (California). Muchas de estas personas disponían de vehículos con remolques, caravanas, e incluso autobuses escolares. Mientras algunos de ellos se trasladaron a la comunidad de Bombay Beach, otros emigraron a la base abandonada de Dunlap.

Poco después, Slab City comenzó a ser frecuentado por una gran cantidad de "Snowbirds", término con el que se conoce a los grupos de personas que migran en verano a latitudes más altas y climas más fríos como las montañas al norte de Estados Unidos o el sur Canadá, y en invierno se mueve a sitios más cálidos. También comenzaron a aparecer en Slab City los primeros "squatters" (ocupas).

Miles de campistas, muchos de ellos jubilados, utilizan Slab City cada año como el lugar para pasar el invierno, donde disponen de una temperatura agradable, antes de trasladarse en invierno a las montañas. A pesar de que las temperaturas en verano en el desierto de Sonora son implacables, alcanzado los 48 °C, existe también una comunidad de residentes fijos formada por más de 150 personas que viven en los Slabs durante todo el año.

Vivienda de Slab CityEntre los "Slabbers" se puede encontrar personas que han llegado hasta allí por todo tipo de circunstancias. Algunos derivados de programas gubernamentales, otros por la pobreza al no tener otro lugar donde ir, jubilados con poca renta, o gente que busca un modo de vida diferente, viviendo de forma aislada y por lo general autosuficiente (Off-the-grid).

Slab City es un lugar no controlado por las autoridades en el que cualquiera puede llegar e instalarse sin pagar nada por permanecer allí, motivo por el que ha sido considerado en muchas ocasiones como un enclave donde reina la Anarquía. El sitio no dispone oficialmente de electricidad, ni agua corriente, alcantarillado, servicios básicos como recolección de basuras ni aseos, sin embargo la mayoría de residentes utilizan generadores y paneles solares para generar electricidad. El lugar más cercano de civilización donde impera la ley está situado a cuatro millas de Slab City, en el pequeño pueblo de Niland, donde muchos residentes de los Slabs a menudo realizan las compras básicas.

A pesar de vivir literalmente al margen de la ley, Slab City cuenta con una curiosa obra de arte denominada "Salvation Mountain", que ha sido reconocida por la Sociedad de Arte Popular de América como "un sitio de arte popular digno de preservación y protección".

Salvation Mountain en Slab CitySalvation Mountain es una obra visionaria realizada por el residente local Leonard Knight, quien en 1980 creó el entorno hasta dar forma a su obra mediante adobe, paja y miles de litros de pintura sin plomo. La obra de Leonard Knight incluye numerosos murales y áreas pintadas con refranes cristianos y versículos bíblicos, además de cascadas, árboles, flores y objetos de color de todo tipo.

La colina principal que forma Salvation Mountain mide cerca de 15 metros de alto y 45 metros de largo, estando coronada por una gran cruz con una gran mensaje a sus pies "God is Love". Cuando construyó la montaña, Leonard tuvo problemas con su estabilidad, y se acabó desmoronando, siendo en realidad la actual Salvation Mountain la segunda montaña que se construyó. Cuando la amplió en 1998, reunió ideas de los indios americanos de las cercanías, el pueblo nativo de los navajos.

Vista aérea Salvation MountainDurante 28 años y hasta que tuvo que abandonar Slab City por problemas de salud en 2011, Leonard Knight (muriendo finalmente en el año 2014) ha ido mejorando y ampliando su obra, construida como su particular tributo a dios. Debido a su situación en un ambiente tan hostil como el desierto de Sonora, la obra requiere de un mantenimiento constante.

En parte gracias a la popularidad que esta obra (única en Estados Unidos y probablemente en el mundo), ha adquirido con los años, muchos visitantes donan pintura o se ofrecen voluntarios para proteger y mantener el sitio. En el año 2012 se inició también una organización benéfica para apoyar el proyecto: Salvation Mountain, Inc.

Menos conocida, pero también siendo una popular gran obra de arte alternativo de Slab City es la instalación de "East Jesus" (a pesar del nombre, según su autor no hay ninguna connotación religiosa en la obra). East Jesus se inició en el año 2007 cuando su autor, Charlie Russell, dejó su trabajo en la industria de la tecnología, metió todas sus pertenencias en un contenedor y se fue a Slab City. Allí esparció todos los objetos y comenzó a crear su arte experimental, en el que incluiría también sus dos coches.

East Jesus en Slab CityCon los años y hasta su muerte en 2011, Charlie Russell fue ampliando su obra, creando también el denominado "jardín de esculturas de East Jesus". Un lugar hecho de material desechado que ha sido reciclado o reutilizado para animar a los visitantes a imaginar un mundo sin desperdicios.

East Jesus dispone incluso de un sistema de energía solar, una cocina completa y un pequeño generador de energía construido con batería caducadas de empresas de telecomunicaciones. Las obras de East Jesus van creciendo constantemente por las aportaciones de artistas y contribuyentes que han ido agregando al complejo, creándose en 2011 otro proyecto benéfico para garantizar la sostenibilidad del proyecto. Link a la web oficial: East Jesus

Pub The Range en Slab CityEl único establecimiento que se puede encontrar en Slab City es "The Range", un club nocturno al aire libre que dispone de escenario, luces, sonido, altavoces y amplificadores. El lugar de encuentro los sábados por la noche tanto lugareños como visitantes, donde se desarrolla un show especial en el que actúan músicos residentes en los Slabs (aunque también puede subir cualquier persona al escenario y actuar).

Además de realizarse varios reportajes y documentales sobre Slab City, el lugar adquirió cierta popularidad tras aparecer el lugar en la película de Sean Penn de 2007 "Into the Wild" (Hacia rutas salvajes) y posteriormente parodiado en el videojuego de 2013 "Grand Theft Auto V".

Slab City es un lugar único de Estados Unidos donde se ha formado una pequeña comunidad capaz de vivir al margen de la ley y de la sociedad. Un "sitio anárquico lleno de vagabundos", como lo han calificado varios medios de comunicación, o "el último lugar libre de América" como lo definen los "Slabbers". En todo caso, un lugar tan curioso como diferente.

Cartel entrada Slab City

Autocaravana en Slab City

La vida en Slab City

Interior de Salvation Mountain

Leonard Knight en Salvation Mountain en 2010

Entrada a East Jesus - Slab City

Jardín de esculturas de East Jesus

Muro de botellas en East Jesus

Salvation Mountain en el videojuego Grand Theft Auto V

El club The Range de Slab City

Reunión de residentes de Slab City

Vista aérea de Slab City y Salvation Mountain

Cartel informativo de entrada a Slab City

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